Microsoft benutzte einen „USB-Wagen des Todes“ zum debuggen

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In einem unterhaltsamen neuen Video von Dave’s Garage werden Design und Zweck von Microsofts USB-Wagen des Todes von zwei Windows-Entwicklungskoryphäen diskutiert. Der titelgebende Wagen basierte auf einem Postwagen, der mit einem ungesunden Wirrwarr von über 60 in Reihe geschalteten USB-Geräten aller Art und Funktionen vollgestopft war. Die betroffenen PCs wurden über einen einzigen Stecker mit dem Wagen verbunden und fielen (in der Anfangszeit) oft schnell dem berüchtigten Blue Screen of Death zum Opfer.

Dave’s Garage wird von Dave Plummer moderiert, den Sie vielleicht durch seine wichtige Arbeit an der Entwicklung von Windows Task Manager, Windows Pinball, Calc und ZIP-Ordnern kennen. Im obigen Videoclip ist Raymond Chen zu sehen, ein Veteran der Windows-Entwicklung seit über 30 Jahren und Autor von The Old New Thing.

Chen erinnert sich daran, dass USB, als es eine neue Technologie war und vom Windows-Betriebssystem unterstützt wurde, aufgrund seiner Gerätevielfalt und Flexibilität unbedingt so robust wie möglich sein musste.

USB-Geräte gewannen ab der Windows 98-Ära an Bedeutung. Zu dieser Zeit mussten das Windows-Kernel-Team und andere Windows-Entwickler an der Robustheit der USB-Unterstützung von Windows-Builds arbeiten. So wurde das USB Cart of Death geboren. Laut Chen handelte es sich bei dem Wagen wahrscheinlich um einen wiederverwendeten Büro-Postwagen. Allerdings sah er ganz anders aus, denn er war mit der größten Auswahl an USB-Geräten beladen, die es damals gab.

Microsofts USB Cart of Death enthielt drei Mäuse, vier Tastaturen, Drucker, Laufwerke und alle möglichen USB-Peripheriegeräte. Seine Schöpfer fügten auch eine Reihe von Hubs hinzu, und da die USB-Spezifikation besagte, dass Hubs bis zu drei in Reihe geschaltet werden konnten, taten sie dies auch. Insgesamt wurden vielleicht 64 USB-Geräte miteinander verkettet, um die Schnittstelle bis zum Maximum auszulasten. Als ergonomische und unterhaltsame Besonderheit wurde schließlich ein USB-Lenkrad an den USB-Wagen des Todes angebracht, mit dem der Benutzer den Wagen steuern konnte.

Da der Wagen wie oben beschrieben konstruiert war, wurde er im Wesentlichen dazu verwendet, Windows-Entwickler zu terrorisieren. Chen erzählte Plummer, dass der Wagen in das Büro eines Entwicklers gebracht werden könne, und das Opfer fragte beiläufig, ob man etwas in einen aktuellen Testrechner einstecken könne. „Man steckte diesen einen Stecker in den Testrechner [und] die gesamte USB-Infrastruktur spielte verrückt“, erinnert sich Chen.

Der Entwickler, der den Wagen begleitete, konnte dann warten, bis sich die Lage beruhigt hatte, und die verschiedenen Mäuse, Tastaturen, Drucker usw. testen, um zu sehen, ob sie alle erfolgreich erkannt worden waren. Ein „unhöflicher“ Cart-Treiber könnte jedoch stattdessen den Stecker einstecken, zusehen, wie das System versucht, mit ~64 Geräten zurechtzukommen, die ihm gleichzeitig aufgedrängt werden, und dann den Stecker mitten im Kampf des PCs herausziehen. Da das übliche Ergebnis ein blauer Bildschirm war“, erklärte Chen, „bekam die Karte ihren Spitznamen, die USB-Karte des Todes.

Chen sagte, dass der USB-Wagen des Todes nicht nur dazu diente, ahnungslose und unerwartete Entwickler zu überraschen, sondern manchmal auch dazu, BSOD-PCs für die Fehlersuche vorzubereiten. Er erzählte von einem USB-Testlabor mit Reihen von Rechnern, an denen er den USB-Wagen des Todes auf zufällige, sadistische Weise an- und abstecken konnte: fünf Sekunden – abstecken, sieben Sekunden – abstecken usw. Am nächsten Morgen konnten die Entwickler die abgestürzten Geräte debuggen und hoffentlich Fortschritte bei der Stabilisierung der USB-Unterstützung von Windows erzielen. Außerdem war es sowohl interessant als auch nützlich zu sehen, wie PCs auf unterschiedliche Weise abstürzen.

Nachdem ein USB-Fehler behoben war, „stürzte er beim nächsten Mal nicht mehr auf dieselbe Art und Weise ab“, scherzte Chen und fügte amüsiert hinzu: „Glückwunsch, er stürzte aus einem anderen Grund ab.“

Leser, die etwas älter sind, erinnern sich vielleicht an den Absturz des USB-Plug-and-Play-Scanners während der Präsentation von Bill Gates auf der Comdex. Chen vermutet, dass Gates‘ Scannerabsturz mit Windows 98 dem USB Cart of Death vorausging. Dennoch könnte dieser Absturz auf der Bühne die Inspiration für diese vierrädrige, mit USB-Geräten bestückte Bedrohung gewesen sein, überlegt Chen.

Das vollständige Interview von Plummer mit Chen ist ab Samstag, den 25. November, über Dave’s Garage auf YouTube verfügbar.

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